Imagenes de basura en el mar

No sabemos si los parches de basura están afectando a la salud humana, ni cómo. En general, sabemos que los seres humanos pueden estar expuestos a microplásticos procedentes de diversas fuentes, como el marisco, la sal marina, el agua del grifo, la cerveza e incluso la miel. Sin embargo, no sabemos cómo o si los seres humanos se ven afectados por ello.

Las microfibras de plástico también pueden ser transportadas por el aire y encontrarse en el polvo doméstico, por ejemplo, de los muebles, la alfombra, la ropa, etc., por lo que la exposición procedente del marisco y otras fuentes oceánicas puede ser pequeña en comparación. La comunidad investigadora está estudiando activamente esta cuestión. Una imagen desgarradora de una tortuga marina luchando valientemente para liberarse de un capullo de artes de pesca ganó el primer premio en los premios World Press Photo, Nature 2017.

La imagen de Francis Periz de una tortuga marina enredada en artes de pesca fantasma, tomada frente a las Islas Canarias, es un símbolo icónico que representa la lucha de la fauna marina por liberarse del abrazo mortal de los desechos plásticos del océano. El año pasado, cuando Justin Hoffman practicaba snorkel en Indonesia, vio un pequeño caballito de mar montado en un bastoncillo de plástico rosa. Hoffman captó la imagen y la presentó al concurso de fotógrafos del año de Historia Natural de Londres.

Las imágenes de aves marinas comiendo tiras de plástico, tortugas atrapadas en redes de plástico y extensiones turbias de plástico flotando por los océanos y las playas se han convertido en gritos de guerra para el movimiento ecologista en los últimos años. Alrededor del 60% del plástico producido es menos denso que el agua de mar10. Cuando se introduce en el medio marino, el plástico flotante puede ser transportado por las corrientes superficiales y los vientos11, recapturado por las costas12,13, degradado en trozos más pequeños14 por la acción del sol, las variaciones de temperatura, las olas y la vida marina10, o perder flotabilidad y hundirse15.

Sin embargo, una parte de estos plásticos flotantes es transportada mar adentro y entra en los giros oceánicos16. Se ha identificado una zona de acumulación considerable de plástico flotante en la parte oriental del giro subtropical del Pacífico Norte17. Esta zona se ha descrito como «un giro dentro de un giro «18 y se conoce comúnmente como el «Gran Parche de Basura del Pacífico» GPGP19,20.

Las concentraciones relativamente altas de plástico oceánico que se producen en esta región21,22 se atribuyen principalmente a una conexión con fuentes sustanciales de plástico oceánico en Asia23,24 a través del sistema de corrientes KE de la extensión de Kuroshio25 , así como a la intensificación de la actividad pesquera en el Océano Pacífico26. En este estudio, caracterizamos y cuantificamos los plásticos oceánicos flotantes dentro del GPGP. Entre julio y septiembre de 2015, realizamos una expedición con varios buques para recoger muestras de arrastre de superficie dentro y alrededor de la región del GPGP y obtener una distribución representativa de las concentraciones de plástico flotante en esta región. En octubre de 2016, llevamos a cabo un estudio aéreo para obtener imágenes georreferenciadas que muestrearon una mayor superficie del mar y mejoraron las estimaciones de los desechos mayores de 0,5âm.

Nuestro conjunto de datos final, que contenía concentraciones medidas de plástico oceánico de varios tamaños y tipos, se utilizó para calibrar un modelo de transporte de plástico oceánico de múltiples fuentes y fuerzas. Calibramos nuestro modelo numérico utilizando los promedios mensuales de las concentraciones previstas que reflejaban los cambios estacionales e interanuales de la posición del GPGP. De este modo, este estudio es un primer intento de introducir un modelo dinámico coherente con el tiempo de la acumulación de residuos flotantes en el GPGP. Esto nos permitió comparar nuestros resultados con las observaciones históricas de los años 70 para presentar y evaluar la evolución a largo plazo de las concentraciones de plástico oceánico dentro y alrededor del GPGP.